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“算法即芯片”大势所趋,依图们开启黄金十年


AI头部企业正把目光聚焦于芯片。


5月9日,AI独角兽依图科技发布了一款云端深度学习推理定制化 SoC芯片——依图questcore?。


据悉这款芯片由依图和ThinkForce联合研发,基于依图的世界级算法,目的是服务于计算机视觉领域的分析任务,在同等功耗下,能提供市面现有同类主流产品 2到5倍的视觉分析性能。


对于这款芯片的诞生意义,依图也明确表示,将通过芯片与依图世界级算法优势的结合,以软硬件一体化的解决方案和多元产品持续赋能智能安防、智能医疗、智慧零售、智慧金融、AI CITY等领域,为客户实现更大的价值。


显然,依图是想借助芯片天生的集成化和系统化能力,向各行业输出更为标准化和高效化的生态级方案。


这一发展逻辑和依图深刻的算法基因密切相关。和“半路杀入”AI的BAT不同,作为拥有原生AI基因的初创企业,依图科技更痴迷于追求技术的极限可能——“极智”。因为这种执着,依图成了全球极少数拥有全栈人工智能核心自研技术的创新企业,并在计算机视觉、语音识别、语义理解等领域沉淀了全球领先的技术水平。


但一个在算法上做到顶尖水平的企业,为什么要跨领域做芯片,依图给出的答案是看到了“算法即芯片”的趋势。


这一趋势其实意味着芯片的新一轮革命即将到来。图灵奖得主、计算机体系结构宗师David Patterson与John Hennessy年初在一篇文章中表示:未来将是计算机体系结构的黄金十年。他们认为,在开源系统的帮助下,轻量级芯片将拥有更多的商业化机会,下一个十年这些芯片在成本、能源、安全以及性能方面将实现全面质变。


如今,在这个具有时代意义的节点下,像依图这样的AI头部企业以“算法即芯片”的逻辑进军芯片产业,无疑表明了一点,在算法这个新增长引擎下,芯片产业正在悄然拉开全新的十年帷幕。


帷幕下,是早就对芯片蠢蠢欲动的各路科技企业。


暗流涌动的“造芯潮”


事实上,造芯的边界正在变得越来越模糊,除了芯片产业链上的传统角色,越来越多的“局外人”也开始加入其中,甚至有不少擅长算法和软件的企业表达了对于造芯的浓厚兴趣,并付诸行动。


阿里去年全资收购了中国大陆唯一的自主嵌入式CPU IP Core公司——中天微;董明珠去年放出了格力要砸500亿造芯片的豪言;华为的手机芯片也进化到了麒麟980;如今依图这样的算法企业也有了第一个芯片结晶……


一个小小的集成电路,何以让各个领域的科技巨头趋之若鹜?


一方面,随着B端和C端需求的升级,AI、云计算、大数据、物联网、5G等技术的融合正在加速,这意味着技术融合完成度将成为未来的核心竞争点,因而赛道上的玩家们需要具备强大的整合能力。对于那些擅长算法或软件的企业,唯有软硬件一体化的芯片能够满足他们对竞争力的进化需求。


另一方面,这些企业都处于行业头部,对于技术趋势和末端需求的敏感度和认识度要高得多,因而他们洞见了芯片是必然的未来。不过还有一点不能忽略,那就是这些头部企业有造芯的实力,这是不可或缺的前提。


也就是说,原本处于边界或局外的企业纷纷投入“造芯潮”,是大势、远见和实力使然。


而暗流涌动的“造芯潮”,在大面积渗透的产业互联网的推动下,正不断加速流动。一来,不少传统产业对于集成或生态方案的需求越发强烈,二来,产业互联网宏观上对技术企业提出了一站式赋能的要求。


因而集成软硬件的芯片正在成为核心的赋能工具之一,而这种趋势将吸引更多跃跃欲试的产业互联网赋能者,加入到浩浩荡荡的“造芯潮”中去,造就繁荣盛大、生生不息的造芯大军。


造芯炙手可热,但本质上还是个“技术活”,也就意味着要用实力说话。如今,依图用“算法即芯片”的思维来造芯片,就是想充分发挥其长期以来在行业奠定的算法优势。


“算法即芯片”趋势背后的依图


依图坚信“算法即芯片”,其实是看到了这一不可逆的必然趋势。


从摩尔定律来看,计算机架构上的物理性增长逼近极限,但算法的增长和优化空间确是无限大的。一方面,算法的升级能够改善物理架构,提升芯片的物理性能;另一方面,算法的升级能够带来算力上的跃进。也就是说,算法决定了芯片性能的增长空间。


这样的增长效应映射在实际落地应用时,就会转化成更高的经济性。根据依图提供的芯片信息,在更高的性能功耗比和更小的体积加持下,依图的这款芯片能够大大降低运维成本,对服务器和数据中心有极大的经济性利好。


除了对于必然趋势的预见性,支撑“算法即芯片”逻辑的还有依图的两个独特基因优势。


一个是依图在研发上的出众实力,也就是技术积累和团队阵容。


7年的摸爬滚打,让依图这只AI独角兽取得了无数荣誉和惊人的技术成果。比如依图是全球唯一连续三年获得美国国家标准与技术研究院(NIST)、美国国家情报高级研究计划局(IARPA)两项人脸识别世界冠军的企业;在人脸识别和自然语言处理技术领域,依图至今保持着世界最高水平。


这些成就背后是依图精心聚集的一支强大到可怕的团队,依图的两个创始人,全都拿过AI领域的世界级竞赛冠军,而且依图的团队有三个非常显著的标签:世界冠军、世界名校、全栈技术。这样的依图,可以说是一座研发的“技术宝库”。


深厚技术和强悍团队的加成下,依图在安防、金融、医疗、零售、金融等领域,都已经落地了具有领先性质的产品和实践案例。


另一个是依图的突破式创新及其带来的行业阶跃式变革。


如果只有强大的团队和技术积累,依图还不足以从AI赛道的红海中突围,真正让依图区别于其他赛道玩家的一点,是依图在创新上的突破能力。


2013年,依图最先将AI技术应用于安防,那一年的依图才不到两岁;2015年,依图将AI应用于“刷脸取款”,开创了无卡金融的时代;2016年,依图最先将AI与医疗结合并落地,开启了AI与医疗的融合落地时代……


这些突破性创新,对于行业的意义不仅在于AI技术的落地和应用,还在于这种创新将行业迅速推到了更高维度的发展层面,使行业迎来了阶跃式的变革,完成了蜕变。


也就是说,依图能够基于“算法即芯片”的逻辑成功造芯,研发实力和突破式创新是两大关键源动力。或者说,是得益于其差异化的技术能力和创新意识。


不过,对于依图这样的AI头部企业来说,能否造芯不是最重要的,由算法驱动的芯片所带来的企业竞争力升级,以及行业深远影响才是最有价值的。


AI赛道开启“算法驱动芯片”的黄金十年


对于安防、金融等一系列AI垂直领域,依图其实始终抱有非常明确的方向和信心。依图科技CEO朱珑曾说,越垂直、越分散的领域,大公司不见得有机会,创业公司有很大的机会。


现在,依图的成长过程已经充分证明了这句话的正确性和预见性。不难看出,正是一如既往对垂直领域的痴迷,才让依图不断确立在多个细分领域的技术优势,也正是这种垂直化理念,才让依图义无反顾地走向了造芯的道路。


于依图而言,此次发布垂直领域的AI芯片,一来可以帮助其确立细分领域的先发优势,加固其AI“护城河”,使依图在未来的智能产业竞争中占据有利地形;二来可以通过自有优势技术集成的“芯片”所创造的更高的经济性,为AI赛道的同行们提供新的发展方向和思路;三来可以推动中国IC产业生态的完善和成熟。


依图造芯,严格意义上来说,是AI产业和芯片产业走向融合赋能时代的一次关键加速。而算法驱动芯片的潜能,也将在这种加速融合中一次又一次地爆发。相应地,具备更高经济性的芯片也将大规模落地应用,为诸多产业带来持续的降本增效。


可以预见,随着算法的不断进化,像依图这样的算法企业会设计、研发、量产更多垂直领域的芯片,赋能关联产业的持续升级进程。


有一点可以确定的是,AI独角兽之间的纷争仍在发酵,依图的造芯动作势必会引起连锁反应,AI赛道的“算法中心化”的全面造芯战争也将开启,随之而来的则是AI行业整体实力的质变,受益者将是所有AI能够渗透的产业和触及到的用户。


在开启AI医疗、AI安防、无卡金融时代后,依图如今也将开启“算法即芯片”的新时代。面对全新的十年,相信算法的依图,依然能看到并把握住更多的未来。


文/刘旷公众号,ID:liukuang110,本文首发旷创投网

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